Lesson 5 - Notes:

Subways and trains

(photo by  Christophe Richard used under terms of Creative Commons license.)
subway in Tokyo



1.  Trains  (densha)  and  subways  (chikatetsu)  are  generally the  most  convenient  and  economical  transportation  in  and around  metropolitan  areas  of  Japan.  Driving  is  quite pleasant  in  the  countryside,  but  traffic  jams  and  extremely limited  parking  can  make  driving  a nightmare  in  the  larger cities.  Of  course,  there  are  buses  (basu)  running  in  all directions,  but  using  city  buses  can  be  a  little complicated. For  instance,  each  bus  company  in  Tokyo  has  a  different  fare system.  Knowing  where  and  when  to  pay  can  be  problems,  and the  solutions  vary  according  to  the  bus  line  you  are  riding and  your  need  to  transfer.  All  things  considered,  trains and  subways  are  wiser  choices  for  the  casual  traveler.


2.  A  word  of  caution,  however.  WhiIe  Japanese  trains and  subways  are  clean,  quiet,  and  punctual,  they  are  extremely crowded  during  rush  hours.  Plan  your  schedule  to  avoid  traveling  during  peak  commuter  traffic.


3.  Before  you  take  a  train,  learn  something  about  how the  rail system  operates.  Get  maps,  and  plan  your  route  in advance.  At  first,  try  to  go  with  a  friend  who  already  knows the  ropes.


4.  The  first  thing  you  have  to  do  at  the  train  or  subway station  is  to  find  out  the  fare  to  your  destination.  Fares are  shown  on  a  large  route  map  on  the  wall  near  the  ticket machines.  Each  station  or  stop  appears  as  an  oval  or  square. On  the  map,  the  station  where  you  are  is  shown  in a  solid color  or  by  an  arrow.  The  fares  to  other  stations  are  inside the  ovals  or  squares  representing  those  stops.  Occasionally, you  will  see  two  fares.  The  greater  amount  is  the  adult  fare; the  lesser,  the  chiId's  fare.

If  you  know  the  direction  you  are  going  and  the number  of  stops  between  your  present  location  and  your destination,  you  can  simply  count  stops  on  the  map.  Your  fare is  the  amount  shown  in  the  oval  or  square  at  the  final  stop: your  destination.


5.  The  next  step  is  purchasing  a  ticket.  Get  a  friend to  show  you  which  ticket  machine  (kenbai-ki)  to  use,  or  ask  a passerby.  In  most  cases,  you  drop  ¥10  or  ¥100  coins  into  a slot;  then,  press  the  button  which  shows  your  fare.  If  you don't  have  enough  coins,  you  can  get  change  for  a  ¥500  or a  ¥IOOO  note  from  the  change  machine  (ryōgae-ki)  in  larger stations.  At  smaller  stations  you  can  get  change  at  a  window.


6.  Now  you  go  through  a  wicket  (kaisatsu-guchi),  where an  attendant  punches  your  ticket.  Be  sure  not  to  throwaway the  punched  ticket,  because  you  must  turn  it  in  when  you  pass through  the  wicket  at  your  destination.


7.  Now  you  have  to  find  the  right  platform.  You  will often  find  signs  in  English,  as  well  as  timetables  showing departure  times.  If  you  have  any  difficulty,  ask  a  passerby which  way  to  go  for  trains  to  your  destination.


8.  At  times,  you  may  want  to  find  out  if  you  are  on  the right  platform  or  train  or  to  find  out  if  the  next  stop  is your  destination.  Asking  a  fellow  traveler  is  quick  and painless.  Doing  this  will  not  only  put  your  mind  at  ease but  will  also  prove  that  your  Japanese  really works.


9.  If  you  miss  your  stop,  get  off  at  the  next  station, cross  the  platform,  and  get  on  a  train  going  in  the  direction you  came  from.  By  doing  this,  you  won't  have  to  pay  another fare.